Mineralogía con Steven Universe

La mineralogía puede parecer bastante aburrida, con tanto nombre raro y piedras por todas partes, pero la verdad es los minerales han atraído la curiosidad de los seres humanos desde siempre. En muchas culturas antiguas, se les ha atribuido propiedades mágicas y curativas. Aún hoy, hay quienes siguen creyendo en estos poderes mágicos (aunque sin pruebas científicas a su favor, claro).

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Imagen de la polifacética Rebeca Sugar, creadora de la serie Steven Universe (fuente: https://aminoapps.com)

Recientemente, los minerales y, en particular, las gemas han sido también la fuente de inspiración de la artista Rebeca Sugar, quien ha creado  la serie de dibujos animados “Steven Universe” para Cartoon Network. En ella, los protagonistas son unos curiosos seres extraterrestres (excepto Steven, que tiene padre humano y madre extraterrestre). Cada uno de los personajes está asociado a una gema concreta, y juntos protegen el planeta frente a otros extraterrestres “malos”.

La gemas “reales” son objetos sólidos naturales que por su escasez y belleza pueden alcanzar un alto valor y son empleadas para construir joyas, entre otras aplicaciones.  La mayoría de las gemas son minerales (tanto con estructura cristalina como amorfa), pero otros pueden ser rocas (es decir, mezclas de minerales) o incluso materiales fabricados por animales.

No puede decirse que la serie tenga alguna intención científica, pero es muy creativa y tiene una música pegadiza (por cierto, Rebeca también es su autora). Además, cualquier oportunidad es buena para demostrar que los minerales pueden tener una enorme variedad de aplicaciones y están mucho más presentes en nuestras vidas de lo que pensamos.

Te dejo un video de presentación de la serie, por si no conoces:

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El reto de esta entrada está dividido en dos partes:

a) ¿Serías capaz de relacionar cada personaje de la serie con los minerales que aparecen en el siguiente pdf?
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b) De las gemas que representan los personajes que aparecen en el pdf anterior, no todas son minerales. En concreto, una es una roca y otra tiene origen animal. ¿Sabrías decir cuáles?

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Grafito, el mineral Cenicienta

¿Tienes un lápiz a mano? ¿Te has fijado en su mina gris oscura que escribe sobre el papel? Pues esta hecha de un mineral bastante corriente, conocido desde hace mucho tiempo, llamado grafito.

Ya sabes que los minerales son sólidos naturales formados por la unión de muchas partículas del mismo tipo (de la misma sustancia química). Esas partículas pueden ser moléculas bastante complicadas, pero en el caso del grafito, sus partículas son muy sencillas: se trata simplemente de átomos de carbono. A pesar de ello, el grafito ha sido el origen de un descubrimiento revolucionario. Sigue leyendo

50 aniversario del descubrimiento del primer púlsar

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Jocelyn Bell  en 1967. (Fuente: Wikimedia)

En 1967, una joven estudiante de doctorado en Reino Unido, Jocelyn Bell, mientras analizaba algunos resultados de sus investigaciones, descubrió sobresaltada una extraña señal que era captada por un radiotelescopio recién diseñado por el equipo en el que trabajaba.

Inicialmente pensaron que podía tratarse de una interferencia de algún aparato humano, pero posteriormente descartaron esta posibilidad. Era una señal tan extraordinaria que incluso llegaron a plantearse que … ¡podía tratarse de una señal enviada por alguna inteligencia extraterrestre!

Finalmente se demostró que lo que habían descubierto era un nuevo tipo de estrella que fue bautizada con el nombre de púlsar. Desde entonces se han descubierto nuevos púlsares por todo el Universo.

Los púlsares son estrellas pequeñas, pero extraordinariamente densas (tienen muchísima masa) que giran a una velocidad altísima (de hasta varias veces por segundo) y con un campo magnético muy intenso que  concentra la radiación que emite la estrella en una dirección concreta (como la lente de una linterna).

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Dibujo esquemático de un púlsar (Fuente: Wikipedia). Las líneas blancas representan el campo magnético, que “concentra” el chorro de radiación (en azul) de la estrella. Como la estrella gira (eje de rotación en verde), la dirección de este chorro de radiación sólo se enfoca hacia la Tierra cada cierto tiempo.

Lo extraordinario  de los púlsares es que su radiación llega a la Tierra con un ritmo sorprendentemente exacto. (El púlsar que descubrió Jocelyn emitía una señal de 0,04 segundos de duración cada 1,3373 segundos).

Sus descubrimientos se publicaron en una revista científica muy importante en noviembre de 1967. Ella figuraba como coautora en segundo lugar (después de su profesor). Años más tarde, el descubrimiento de los púlsares mereció el reconocimiento de un premio Nobel. Se lo concedieron a su profesor (que dirigía el trabajo), al director del observatorio donde trabajaban… ¡pero NO a ella!

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¿Por qué llegaron a pensar que la señal que les llegaba de aquel púlsar podía ser debida una inteligencia extraterrestre?

¿Por qué no le concedieron a Jocelyn Bell el premio Nobel? ¿Que opinión te merece este hecho?

Como siempre te dejo algunos enlaces como pista:

Artículo breve de Wikipedia sobre el descubrimiento del primer púlsar

Artículo de BBCMundo del 01/12/2017

 

Gravedad cero en la Tierra

Debido a varias causas, las misiones en el espacio se realizan en condiciones de gravedad cero (o casi cero), así que es muy importante entrenar a los astronautas para que se acostumbren a esta extraña situación antes de mandarlos al espacio. El problema es que en la Tierra es imposible desconectar o bloquear la fuerza de la gravedad.

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Astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) (Fuente:http://www.elmundo.es/elmundo/2010/11/02/ciencia/1288697492.html)

La fuerza de la gravedad es una fuerza de atracción entre objetos que se debe a la masa que poseen. Cuanto mayor sea la masa y más cerca estén los objetos, más intensa será la fuerza de atracción gravitatoria. En realidad, la gravedad es una fuerza muy débil, pero cuando  uno de los objetos es tan gigantesco como un planeta, entonces la gravedad se nota… y mucho. La gravedad influye en todo lo que hacemos y todo lo que sucede en la Tierra. No hay forma de desconectarla.

Por tanto, ¿cómo entrenamos a los astronautas para que se acostumbren a la falta de gravedad del espacio, antes de mandarlos precisamente al espacio? Dicho de otra manera: ¿Cómo anular los efectos de la gravedad sin tener que salir de la Tierra? Sigue leyendo

La Estación Espacial Internacional

Ya que a muchos/as os ha resultado tan interesante todo lo relacionado con la Estación Espacial Internacional (ISS), os dejo una serie de enlaces para que podáis disfrutar de esta maravilla de la tecnología espacial y descubrir algunas curiosidades que quizás .

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Dibujo del interior del  módulo europeo Columbus de la ISS

Recordad que es el mayor proyecto de cooperación internacional y en su construcción participan  las agencias espaciales más importantes del mundo. Su primera “pieza” se puso en órbita en 1998, así que pronto cumplirá sus veinte años. A esta primera pieza se han ido añadiendo otras muchas hasta formar una inmensa estructura de más de 100x100x30 metros muy compleja (puedes ver un esquema de sus componentes en este enlace). Sigue leyendo

La cara oculta de la Luna es diferente

dos_caras_luna1Ya que en clase habéis estado hablando de la Luna, no os aburriré contando otra vez lo mismo. Sólo os recordaré que la Luna siempre presenta la misma mitad mirando hacia la Tierra debido a una curiosidad en sus movimientos: El periodo de rotación dura lo mismo que el de traslación (es decir, que tarda lo mismo en dar una vuelta sobre sí misma que en dar una vuelta alrededor de la Tierra).

Así pues, hay un lado de la Luna que nunca podemos ver desde la Tierra, y esto, como te puedes imaginar, era un hecho intrigante que mantenía despierta la curiosidad de los científicos. Afortunadamente, en 1959 (diez años antes de que el ser humano pisará la Luna por primera vez) una sonda espacial soviética llamada Luna 3, consiguió fotografiar por primera vez la cara oculta de nuestro satélite.

A pesar de que la calidad de las imágenes no era muy buena y aunque no había extraterrestres saludando al otro lado, la sorpresa saltó rápidamente ante la mirada de los científicos: La cara oculta de la Luna era muy diferente a la cara visible, a pesar de tratarse del mismo cuerpo celeste.

La cara oculta apenas tiene “mares”, pero está repleta de cráteres de impacto por meteoritos. Recuerda que los “mares” de la Luna no son de agua, sino llanuras inmensas de lava solidificada. Puedes verlo en la imagen de esta entrada o en el siguiente video que te recomiendo.

 

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Y aquí viene la pregunta: ¿Podrías explicar por qué hay estas diferencias entre la cara visible y la oculta? Consulta este artículo y seguro que encontrarás la respuesta.